Cuando las olas rompen en la orilla arenosa, o los pies descalzos pisan la arena húmeda, aparece un resplandor azul brillante. Este efecto mágico es causado por el plancton bioluminiscente que a menudo aparece en aguas costeras cálidas. Pero para que entiendas mejor porque brilla el Plancton, vamos a explicarte qué es , cuál es su importancia y porque brilla para que la próxima vez que vayas a darte un baño mires el mundo que te rodea con otros ojos.

¿Qué es el plancton?

El plancton son flotantes marinos , organismos transportados por las mareas y las corrientes .

La palabra «plancton» viene del griego para «vagabundo» o «vagabundo». Un organismo se considera plancton si es transportado por mareas y corrientes, y no puede nadar lo suficientemente bien como para moverse contra estas fuerzas. Algunos plancton derivan de esta manera durante todo su ciclo de vida. Otros solo se clasifican como plancton cuando son jóvenes, pero eventualmente crecen lo suficiente como para nadar contra las corrientes. El plancton suele ser microscópico, a menudo de menos de una pulgada de largo, pero también incluye especies más grandes como algunos crustáceos y medusas.

Los científicos clasifican el plancton de varias maneras, incluso por tamaño, tipo y cuánto tiempo pasan a la deriva. Pero las categorías más básicas dividen el plancton en dos grupos: El fitoplancton, parte vegetal y el zooplancton, parte animal, que colaboran mutuamente para hacer posible que a todas las profundidades del océano lleguen los nutrimentos necesarios para otros organismos marinos, realizando así la producción biológica.

  • Existen cerca de 16,000 géneros, entre los cuales encontramos bacterias, algas, crustáceos o moluscos, estos organismos son responsables de casi el 90% de la producción biológica.

El fitoplancton son plantas microscópicas, pero juegan un papel muy importante en la red alimentaria marina. Al igual que las plantas en tierra, el fitoplancton realiza la fotosíntesis para convertir los rayos del sol en energía para soportarlos, y absorben dióxido de carbono y producen oxígeno. Debido a que necesitan la energía del sol, el fitoplancton se encuentra cerca de la superficie del agua.

El zooplancton incluye animales microscópicos (krill, caracoles de mar, gusanos pelágicos, etc.), los jóvenes de invertebrados y peces más grandes y nadadores débiles como las medusas. La mayoría del zooplancton come fitoplancton, y la mayoría, a su vez, son comidos por animales más grandes (o entre ellos). El krill puede ser el tipo de zooplancton más conocido; son un componente importante de la dieta de las ballenas jorobadas, derechas y azules. Durante las horas del día, el zooplancton generalmente deriva en aguas más profundas para evitar a los depredadores. Pero por la noche, estas criaturas microscópicas se aventuran a la superficie para alimentarse de fitoplancton. Este proceso se considera la mayor migración en la Tierra; tantos animales hacen este viaje que se puede observar desde el espacio .

El plancton es increíblemente importante para el ecosistema oceánico, y muy sensible a los cambios en su entorno, incluida la temperatura, la salinidad, el nivel de pH y la concentración de nutrientes del agua. Cuando hay demasiados ciertos nutrientes en el agua, por ejemplo, el resultado son las floraciones de algas nocivas como las mareas rojas. Debido a que muchas especies de zooplancton comen fitoplancton, los cambios en el tiempo o la abundancia de fitoplancton pueden afectar rápidamente a las poblaciones de zooplancton, que luego afectan a las especies a lo largo de la cadena alimentaria. Los investigadores están estudiando cómo el cambio climático afecta el plancton , desde el momento de los cambios en la población hasta el endurecimiento de los caparazones de copépodos, y cómo esos efectos se propagan a través de los ecosistemas .

¿Qué hace que el plancton bioluminiscente brille?

Los científicos han descubierto recientemente que este tipo de plancton brilla cuando están agitados, lo cual es irónico cuando se considera cuán relajantes son las brillantes olas en la noche oscura. La bioluminiscencia se utiliza como mecanismo de defensa para atraer a los depredadores hacia la criatura que intenta comer el plancton. Los pequeños destellos de luz también desorientan y sorprenden al depredador.

Estos pequeños organismos producen luz utilizando una sustancia química llamada luciferina. El proceso de crear una luz bioluminiscente, que es simplemente luz producida dentro de una criatura viviente, difiere entre los organismos. Algunos necesitan un alimento en particular u otra criatura para que surta efecto. Pero este tipo de plancton, llamado dinoflagelados, produce luciferina por sí solo. La luz que emite el pequeño plancton se llama ‘luz fría’, lo que significa que menos del 20% de la luz genera calor. 

Enormes áreas del océano pueden poblarse por el plancton brillante, pero el efecto es especialmente común en las lagunas de aguas cálidas que tienen aberturas estrechas hacia el mar. Esto hace que el plancton se junte y quede atrapado, haciendo que el agua se vuelva naranja.

Dónde ver el plancton bioluminiscente

Si quieres ver el plancton bioluminiscente por ti mismo, hay una serie de lugares en todo el mundo donde aparecen regularmente. Afortunadamente, la mayoría de los lugares donde aparece el plancton también son buenos destinos de vacaciones. Las Maldivas son famosas por sus brillantes playas de arena blanca y su abundante vida marina, y casi todas las islas son visitadas por el brillante plancton. La temporada alta para detectar el plancton es desde mediados del verano hasta el invierno, pero puede aparecer en cualquier momento.

San Diego es otro lugar donde los lugareños y los turistas informan que las olas brillan cuando rompen en la orilla o brillan cuando una tabla de surf atraviesa una estela. Otros países que han reportado avistamientos de plancton bioluminiscente son Australia , Vietnam , Tailandia , Puerto Rico y Jamaica .

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